El gas natural no es un combustible renovable y limpio para la Florida

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El gas natural no es un combustible renovable y limpio para la Florida

 By Brent Probinsky

El gran camión de gestión de residuos verde y blanco recorría el agradable vecindario de Orlando recolectando basura de latas que cubrían la calle. Pintado con orgullo en letras gigantes en su costado decía: “Piensa verde, piensa limpio” y ““Corremos con gas natural de combustión limpia”.
Gestión de residuos debe ser elogiado por la preocupación de la compañía por el medio ambiente al convertir parte de su gran flota de camiones de combustible Diesel a gas natural “limpio y renovable”. ¿Correcto? Bueno … no está bien. El gas natural no está limpio. No es renovable. Es un combustible fósil peligroso como el carbón y el petróleo y un importante contribuyente al calentamiento global y la crisis climática.
¿Por qué Gestión de Residuos afirma con orgullo y gran parte del público cree que el gas natural es una fuente de energía “limpia” y un “puente” hacia una economía verde y renovable? Parte de la respuesta radica en la inteligente comercialización de gas natural de la industria de combustibles fósiles. Fue renombrado como “gas natural”, de lo que siempre ha sido, 85 a 95 por ciento de metano, un peligroso gas de efecto invernadero.
El gas natural ahora es abundante gracias a la tecnología de “fracking” que inyecta agua, productos químicos y arena en los sitios de gas subterráneos, creando presión que obliga a su liberación. Más de la mitad de las 500 plantas generadoras eléctricas de carbón sucio en los Estados Unidos han sido cerradas o reacondicionadas para quemar gas natural. El gas natural es ahora la mayor fuente de combustible para la generación de electricidad en los EE. UU.
En Florida, el 61% de la electricidad es generada por gas natural, el 23% por carbón y el 12% nuclear. Florida ocupa el puesto 47 en el país en generación eléctrica renovable con solo el 3% del total. Florida es el tercer estado más poblado después de California y Texas y el tercer estado en cuanto a consumo de electricidad.
Aquellos que promocionan las maravillas del gas natural como un combustible limpio o más limpio, señalan que la quema de gas natural contribuye con solo 448 gramos de emisiones de carbono por kilovatio en comparación con el carbón que aporta 960 gramos de carbono por kilovatio, diésel 778 gramos y petróleo pesado, 760 gramos.
Pero el metano, CH4, es un gas de efecto invernadero súper potente. Cuando los científicos del clima miden su potencial de calentamiento global, GWP, es asombrosamente 34 a 87 veces más potente que el CO2.
En lo que las compañías de combustibles fósiles fallan, es cuando afirman que el gas natural contribuye solo con la mitad del carbono como carbón o petróleo, es que están midiendo solo una parte del ciclo de vida del gas natural, el punto de combustión. El componente principal del gas natural es el metano, no tiene que quemarse para ser un gas de efecto invernadero peligroso. La contribución del gas natural como gas potente que atrapa el calor ocurre en varios puntos de su ciclo de vida, incluso antes de que se queme. Un problema importante según la investigadora, Farika Powell, quien escribió para el Instituto Sightline, “del 2009 a 2014, la perforación en tierras federales liberó suficiente gas natural a la atmósfera para alimentar 5.1 millones de hogares durante un año”.
Cuando se tienen en cuenta las fugas de metano previas a la combustión de la industria, el gas natural es al menos igual a la contribución del carbón o el petróleo de los gases de efecto invernadero que atrapan el calor.
El gas natural no es un “puente” hacia una economía limpia y renovable. Es un “callejón sin salida” para un nivel peligrosamente alto de carbono en la atmósfera.
La tecnología rentable de las energías renovables está aquí. Debemos encontrar la voluntad política para comenzar la conversión inmediata a energías renovables y dejar el gas natural donde pertenece, en el suelo.

Natural gas is not a clean burning renewable fuel for Florida
By Brent Probinsky

The big green and white Waste Management truck lumbered through the pleasant Orlando neighborhood collecting trash from cans that lined the street. Painted proudly in giant letters across its side was, “Think Green, Think Clean” and “We run on clean burning natural gas.”

Waste Management should be praised for the company’s concern for the environment by converting part of its big truck fleet from dirty burning diesel fuel to “clean and renewable” natural gas. Right? Well… not right. Natural gas is not clean. It’s not renewable. It’s a dangerous fossil fuel like coal and oil and a major contributor to global warming and the climate crisis.

Why does Waste Management proudly claim and much of the public believe that natural gas is a “clean” energy source and a “bridge” to a green, renewable economy? Part of the answer lies in the fossil fuel industry’s clever marketing of natural gas. It was renamed, “natural gas,” from what it has always been, 85 to 95 percent methane, a dangerous greenhouse gas.

Natural gas is now in abundant supply thanks to the fracking technology that injects, water, chemicals and sand into underground gas sites, creating pressure that forces its release. More than half of the 500 dirty coal fired electric generating plants in the U.S. have been shut down or refitted to burn natural gas. Natural gas is now the biggest source of fuel for electricity generation in the U.S.

In Florida, 61 % of electricity is generated by natural gas, 23% from coal and 12 % nuclear. Florida ranks 47th in the country in renewable electric generation with only 3% of the total. Florida is the third most populous state after California and Texas and the third state in the amount of electricity consumption.

Those who tout the wonders of natural gas a clean or cleaner burning fuel, point out that burning of natural gas contributes only 448 grams of carbon emissions per kilowatt hour as compared to coal that contributes 960 grams of carbon per kilowatt hour, diesel, 778 grams, and heavy oil, 760 grams.

But methane, CH4, is a super potent greenhouse gas. When climate scientists measure its global warming potential, GWP, it’s an astounding 34 to 87 times more potent than CO2.

What the fossil fuel companies fail to tell us when they claim that natural gas contributes only half the carbon as coal or oil, is that they are measuring only one part of the life cycle of natural gas, the point of combustion. The main component of natural gas, methane, does not have to be burned to be a dangerous greenhouse gas. The contribution of natural gas as potent, heat trapping gas, occurs at several points in its life cycle even before it’s burned. A major problem is that there are significant leaks of methane at oil and gas drilling sites.

According to researcher, Farika Powell, who wrote for the Sightline Institute, “from 2009 to 2014, drilling on federal lands released enough natural gas into the atmosphere to power 5.1 million homes for one year.”

When the industry’s pre-combustion leaks of methane are considered, natural gas is at least equal to coal or oil’s contribution of heat trapping greenhouse gases.

Natural gas is not a “bridge” to a clean, renewable economy. It’s a “dead end” to a dangerously high level of carbon in the atmosphere.

The cost-efficient technology of renewable energy is here. We must find the political will to begin immediate conversion to renewables and leave natural gas where it belongs, in the ground.

Brent L. Probinsky es un abogado y activista ambiental en Florida. b.probinsky@probinskylaw.com

Brent L. Probinsky is a lawyer and environmental activist in Florida. b.probinsky@probinskylaw.com

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