Mi historia de Valencia: Valencia “fue lo mejor que me pasó”

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Ocoee Mayor Rusty Johnson

Por Linda Shrieves Beaty
Rusty Johnson no estaba seguro de a dónde iba su vida cuando regresó a casa desde Vietnam en 1971.
Inmediatamente después de regresar a Orlando, comenzó a tomar clases en el Valencia College, gracias a G.I. Bill. En ese momento, Valencia todavía era una universidad comunitaria naciente, con clases que se llevaban a cabo en aulas portátiles cerca de Oak Ridge High School.
Johnson, sin embargo, no estaba preocupado por los portátiles. Él ya tenía muchas cosas en mente. Como padre soltero de 25 años, con la custodia de su hijo de cinco años, trabajaba en el turno de noche como guardia de seguridad en Walt Disney World, y después de dejar el trabajo, se dirigía directamente a Valencia para tomar clases la mañana. Mientras tanto, su madre cuidó de su hijo mientras Johnson trabajaba o estaba en clase.

Johnson no estaba seguro de que fuera material colegial, pero Valencia resultó ser justo lo que necesitaba. Hoy, el alcalde de Ocoee mira hacia atrás y recuerda cómo Valencia lo ayudó a reubicarse en la vida civil y a enorgullecerse a sí mismo.
“Cuando estuve allí en 1971, fue un gran lugar para mí. Había otros muchachos allí, un par de otros veteranos, pero todos eran amistosos. Te sentabas en la cafetería y hablabas con otras personas… Tenía mucha experiencia en la vida, por lo que era diferente de muchas de ellas”, dice Johnson. “Solo era un estudiante promedio, pero te digo que nunca pensé que podría ir (a la universidad)”.
En su primer día, casi se fue, pero una profesora lo salvó.
“Fui a mi primera clase, humanidades, y entré a la clase y me senté, y lo primero que dijo la profesora fue: ‘Quiero que todos escriban 1,000 palabras sobre algo’. Pensé: ‘No puedo hacer eso’, ‘así que me levanté y me fui. Ella me siguió por la puerta y le dije que no podía hacer eso. Ella dijo: ‘Escribe lo que puedas’ y ella me ayudó… y lo superé”.
Hoy, Johnson todavía recuerda las clases que tomó y los nombres de muchos de sus profesores, incluido al profesor que enseñaba bienes raíces, el campo en el que Johnson eventualmente ingresaría. Pero fue un estudiante completo durante su tiempo en Valencia, tomando clases de tenis y golf, además de humanidades y su clase más temida, el álgebra. (Él admite que esperó hasta el último semestre para tomar el curso, pero se sorprendió a sí mismo al obtener una A).

“Me encantaba la música y me encantaba el arte”, dice. “Y aprendí cosas sobre la arquitectura que nunca supe”.
Johnson conoció a su esposa, Marilyn, en Valencia, donde se sentó detrás de ella en una clase de psicología. Animado por un amigo, él la invitó a salir. Y juntos, lograron atravesar Valencia. Casado en 1974, ambos asistieron a UCF y juntos criaron a cinco niños.
“Ella era mucho más inteligente que yo. Ella fue parte importante para que me quedara en la escuela, porque era difícil, tratando de lograrlo, ir a la universidad mientras criaba hijos”.
Ahora el ex trabajador postal convertido en agente de bienes raíces es el alcalde de su ciudad natal, pero todavía conserva un lugar especial para Valencia en su corazón.
“Valencia fue lo mejor que me pasó”, dice Johnson.


My Valencia story: Valencia ‘was best thing that ever happened to me’

By Linda Shrieves Beaty
Rusty Johnson wasn’t sure where his life was going when he returned home from Vietnam in 1971.
Immediately after moving back to Orlando, he began taking classes at Valencia College, thanks to the G.I. Bill. At that time, Valencia was still a fledgling community college, with classes being held in portable classrooms near Oak Ridge High School.
Johnson, however, wasn’t worried about portables. He already had plenty on his mind. As a 25-year-old single dad, with custody of his five-year-old son, he worked the overnight shift as a security guard at Walt Disney World, and after leaving work, he’d head straight to Valencia to take morning classes. His mom, meanwhile, babysat his son while Johnson was working or in class.

Johnson wasn’t sure he was college material, but Valencia turned out to be just what he needed. Today, the mayor of Ocoee looks back and recalls how Valencia helped him resettle into civilian life – and launch a future for himself.
“When I was there in 1971, it was a great place for me. There were other guys there, a couple of other vets, but everyone was friendly. You’d sit in the cafeteria and talk to people… I had a lot of life experience, so it was different from a lot of them,” says Johnson. “I was just an average student, but I tell you I never thought I’d get to go (to college).”
On his first day, he almost left, but a professor saved him.
“I went to my first class, humanities, and I went into the class and sat down and the first thing the teacher said was, ‘I want everyone to write 1,000 words about something.’ I thought, ‘I can’t do that,’ so I got up and walked out. She followed me out the door and I told her that I couldn’t do that. She said, ‘You write what you can’ and she helped me… and I got through it.”

Today, Johnson still remembers the classes he took and the names of many of his professors, including the professor who taught real estate, the field that Johnson would eventually enter. But he was a well-rounded student during his time at Valencia, taking tennis and golf classes, as well as humanities and his most-dreaded class, algebra. (He admits that he waited until his last semester to take the course, but surprised himself by earning an A.)
“I loved music and I loved art,” he says. “And I learned things about architecture that I never knew.”
Johnson met his wife, Marilyn, at Valencia – where he sat behind her in a psychology class. Encouraged by a friend, he asked her out. And together, they made it through Valencia. Married in 1974, they both went on to attend UCF and together raised five kids.
“She was a lot smarter than me. She was a big part of me staying in school – because it was tough, trying to make it, go to college while raising children.”
Now the former postal worker turned real-estate agent is mayor of his hometown, but he still holds a special place for Valencia in his heart.
“Valencia was the best thing that ever happened to me,” says Johnson.

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